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Seguridad y Prevención
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Abuso y negligencia infantil

El abuso infantil es común. Es importante saber cuáles son los riesgos y cómo reducir el abuso infantil y familiarizarse con las señales del abuso.

Se reportan aproximadamente 3 millones de casos de abuso y negligencia infantil que implican a casi 5,5 millones de niños anualmente. La mayoría de los casos reportados a los Servicios de Protección al Menor son por negligencia, seguidos por abuso físico y sexual. Existe una superposición considerable entre los niños que son abusados y muchos que sufren una combinación de abuso físico, sexual o negligencia.

El abuso sexual consiste en cualquier actividad sexual que el niño no entienda o pueda dar consentimiento. Abarca actos, tales como acariciar, contacto oral con los genitales y relaciones sexuales genitales o anales. También incluye exhibicionismo, voyerismo y exposición a la pornografía. Los estudios de investigación sugieren que hasta una de cada cuatro niñas y uno de cada ocho niños serán abusados sexualmente antes de que cumplan los 18 años.

El abuso físico ocurre cuando el cuerpo de un niño resulta lesionado a causa de golpes, patadas, sacudidas, quemaduras o cualquier otra forma de fuerza. Un estudio sugiere que cerca de uno de cada 20 niños ha sido abusado físicamente durante su vida.

Factores de riesgo de abuso y negligencia

La mayoría de los casos de abuso infantil ocurren dentro de la familia. Los factores de riesgo abarcan depresión de los padres y otros problemas de la salud mental, un  historial de abuso infantil y violencia doméstica en los padres.

La negligencia infantil y otras formas de maltrato también son comunes en las familias que viven en la pobreza y entre los padres que son adolescentes o que han abusado de las drogas o el alcohol. Muchos más niños son victimas del abuso por parte de un cuidador o alguien que conocen que de alguien fuera del hogar o una persona extraña.

La negligencia infantil puede abarcar negligencia física (no proveer alimentos, vestido o vivienda y otras necesidades físicas), negligencia emocional (no proveer amor, comodidad o afecto) o negligencia médica (no proveer atención médica necesaria). El abuso psicológico o emocional es el resultado de todo lo descrito anteriormente, pero puede también estar asociado a abuso o maltrato verbal a la autoestima o bienestar emocional de un niño.

Signos y síntomas

No siempre es fácil identificar cuándo un niño ha sido abusado. Los niños que han sido maltratados con frecuencia tienen miedo de decírselo a alguien porque creen que les echarán la culpa o que no les van a creer. Algunas veces permanecen callados debido a que la persona que los abusa es alguien a quien ellos quieren mucho, o debido a que siente miedo, o ambas cosas.

Los padres también tienden a pasar por alto algunos signos y síntomas de abuso debido a que no quieren enfrentar la realidad. Esto es un grave error. Un niño que está siendo abusado necesita ayuda y tratamiento especial tan pronto como sea posible. Entre más tiempo continúe siendo abusado o teniendo que lidiar solo con la situación, es más difícil para el niño poder sanar y desarrollarse física y mentalmente de forma óptima.

No existen comportamientos que se relacionan con un tipo en particular de abuso o negligencia. Aquí le ofrecemos una pequeña lista de signos y cambios de comportamiento en niños que han experimentado abuso o negligencia:

Signos físicos

  • Una lesión (hematoma, quemadura, fractura lesión de la cabeza o abdomen que no puede ser explicada.
  • No aumentar de peso (especialmente en los bebés) o bajar de peso de forma dramática.
  • Sangrado o dolor en los genitales.
  • Una enfermedad de transmisión sexual.

Otros cambios que deben generar inquietud:

  • Comportamiento temeroso (pesadillas, depresión y miedos raros).
  • Dolor abdominal, mojar la cama (especialmente si el niño ya había aprendido a ir al baño y dejado el pañal).
  • Intentos de escaparse de la casa.
  • Comportamiento sexual extremo que parece inapropiado para la edad del niño.
  • Un cambio repentino en su autoestima.
  • Dolores de cabeza o de estómago sin ninguna causa médica.
  • Temores anormales, pesadillas frecuentes.
  • Mal rendimiento en la escuela.
  • Comportamiento extremadamente pasivo o agresivo.
  • Comportamiento que indica una necesidad desesperada de afecto o aislamiento social.
  • Aumento del apetito o robo de alimentos.

Consecuencias a largo plazo

En la mayoría de los casos, los niños que son víctimas del abuso o negligencia sufren más problemas de salud mental que daños a su salud física. El abuso emocional y psicológico y la negligencia le niegan las herramientas que el niño necesita para hacerle frente al estrés y aprender nuevas destrezas para ser resiliente, fuerte y tener éxito. Así que un niño que es maltratado o ignorado puede tener una gran variedad de reacciones y puede volverse deprimido o tener comportamientos suicidas, violentos o retraerse/aislarse. A medida que crece, puede usar drogas o alcohol y tratar de escaparse de la casa, rechazar la disciplina o abusar de otros. Como adulto, puede tener dificultades sexuales y matrimoniales, depresión o comportamiento suicida.

No todos los niños que son abusados tienen reacciones severas. Por lo general, entre más pequeño sea el niño, el abuso continúa por más tiempo y su relación es más cercana con la persona que lo abusa y como resultado, los efectos en su salud mental serán más graves. Una relación cercana con un adulto que le brinde apoyo puede aumentar su resiliencia y reducir algo el impacto del abuso.

Cómo obtener ayuda

Si usted sospecha que su niño es abusado, obtenga ayuda de inmediato por medio de su pediatra o agencia local de protección a menores. Los médicos están obligados por ley a informar a las autoridades estatales de casos de los que se sospecha abuso o negligencia. Su pediatra podrá también detectar y tratar cualquier lesión o afección médica, recomendar terapia y proveer la información necesaria a los investigadores. El médico también puede atestiguar en la corte si es necesario para obtener protección para el niño o para enjuiciar a la persona de la que se sospecha ha cometido el abuso o negligencia.

Si su niño ha sido abusado, usted puede ser la única persona que lo pueda ayudar. No existe razón alguna para demorar el denuncio si usted sospecha abuso. Ignorar o negar el problema sólo empeorará la situación, permitiendo que el abuso o negligencia continúe y reduciendo la posibilidad de que su niño tenga buena salud física y mental y un bienestar óptimo.

En caso de abuso o negligencia, la seguridad del niño debe ser lo más importante. El niño necesita estar en un entorno seguro y libre de la posibilidad de que el abuso o negligencia continúe.

Cómo prevenir el abuso y la negligencia

Las principales razones para el maltrato físico y psicológico de los niños dentro de la familia con frecuencia se deben al aislamiento, estrés y frustración de los padres. Los padres necesitan apoyo y tanta información como sea posible para poder criar a sus hijos de forma responsable. Es necesario enseñarles a los padres a sobrellevar sus propia frustración e indignación (ira) sin desahogarse con sus niños. También necesitan de la compañía de otros adultos que los escuchen y los ayuden durante las crisis.

Supervisión personal y participación en las actividades de su niño son las mejores formas de prevenir abuso físico y sexual fuera del hogar. Preste atención detallada a lo informes sobre su niños y a las reacciones que tiene sobre sus experiencias en la escuela o centro de cuidado infantil. Indague siempre que su niño le diga que ha sido maltratado o si tiene un cambio de comportamiento inesperado y sin razón.

Aunque usted no quiere asustar a su niño, puede enseñarle algunas reglas básicas sobre la seguridad sin que se sienta amenazado. Enséñele a mantener distancia de los extraños, a no deambular (dar vueltas) por zonas que no conoce y a decir "no" cuando alguien le pide que haga algo que no quiere hacer, y a decirle siempre si alguien lo ha lastimado o lo hace sentir mal.

Recuerde

Una comunicación abierta y bilateral (de ambos lados) con su niño le da la mejor posibilidad de enterarse pronto si un problema ocurre. Haga hincapié en que el niño no se verá en problemas si le cuenta sobre un abuso o cualquier acontecimiento confuso. Enfatice que usted necesita saber para poder mantenerlo a salvo y que nada malo le va a pasar si él o ella le cuentan. En lugar de enseñarle al niño que está rodeado de peligros, enséñele que es fuerte y capaz y que puede contar con usted para mantenerlo a salvo, mientras que él o ella le comunique lo que pasa.

Información adicional

Última actualización
4/17/2018
Fuente
Adapted from Caring for Your Baby and Young Child: Birth to Age 5, 6th Edition (Copyright © 2015 American Academy of Pediatrics)
La información contenida en este sitio web no debe usarse como sustituto al consejo y cuidado médico de su pediatra. Puede haber muchas variaciones en el tratamiento que su pediatra podría recomendar basado en hechos y circunstancias individuales.
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